La cause de la fibromyalgie a-t-elle finalement été élucidée?

Des chercheurs de l’Université de Gand ont trouvé une nouvelle explication à la fibromyalgie du syndrome de la douleur chronique et ouvrent la voie à de nouveaux traitements.

La fibromyalgie affecte jusqu’à environ 5 pour cent de la population européenne. Cette maladie chronique s’accompagne de douleurs persistantes dans les muscles, les articulations, les tendons, les ligaments et les organes qui ne peuvent être expliquées par des lésions tissulaires démontrables. De plus, de nombreux patients souffrent de fatigue chronique, d’apnée du sommeil, de problèmes de vessie et d’intestin, d’anxiété et de troubles du sommeil, ainsi que de problèmes cardiaques et de tension artérielle. Et il n’y a pas non plus de raison claire pour ces plaintes supplémentaires.

Jusqu’à présent, les scientifiques ignoraient la cause de ce syndrome de douleur chronique et il n’y a pas non plus de traitement qui puisse guérir la fibromyalgie. Les chercheurs Boel De Paepe, Joél Smet, Chris Baeken, Jessica Van Oosterwijck et Mira Meeus de l’Université de Gand estiment qu’ils ont partiellement résolu le mystère et que leurs découvertes pourraient constituer la base de nouvelles thérapies capables de guérir la fibromyalgie.

Déséquilibre dans la zone du cerveau

Les chercheurs ont analysé la littérature existante sur la maladie et ont pu rassembler un certain nombre de pièces cruciales du puzzle qui pourraient expliquer ce qu’est exactement la fibromyalgie et ce qui peut être fait à ce sujet.  

«Notre point de départ était que de nombreuses personnes qui souffrent de douleurs chroniques pour lesquelles aucune cause claire ne peut être trouvée, souffrent aussi très souvent d’autres troubles récurrents», explique le Dr Boel De Paepe. Elle est scientifique affiliée au Centre de référence neuromusculaire de l’UZ Gent et auteur principal de l’étude. Par exemple, les patients se plaignent souvent d’avoir des palpitations ou d’être essoufflés, même s’ils n’ont pas fait d’efforts. En raison de ce modèle de plainte complexe, ces patients sont souvent suivis par des médecins avec différentes spécialisations médicales. Nous voulions savoir quel était le facteur commun entre toutes ces plaintes associées, dont vous penseriez initialement qu’elles sont de nature très différente. ‘

Lorsque les chercheurs ont mis ensemble la douleur et tous les autres syndromes, une zone du cerveau est clairement apparue comme l’une des régions clés pouvant expliquer tous ces différents symptômes. Et c’était l’insula, une zone du cerveau qui traite les stimuli de la douleur et contrôle les processus du système nerveux autonome qui régulent, entre autres, la fréquence cardiaque, la digestion et le péristaltisme intestinal.

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Dans leur recherche de la littérature existante, ils ont trouvé une étude montrant qu’une densité réduite des fibres nerveuses minces pouvait être démontrée chez environ 60 pour cent des patients atteints de fibromyalgie. Cette découverte rappelait initialement la neuropathie des fibres minces, une condition qui conduit à des douleurs dans les mains et les pieds et semble expliquer la cause de la fibromyalgie dans les processus physiques. Mais une autre étude dans laquelle des expériences sur des rats ont augmenté le niveau du neurotransmetteur glutamate dans leur insula a révélé que les animaux sont non seulement devenus plus sensibles à la douleur, mais aussi que les fines fibres nerveuses de leurs pattes postérieures sont devenues moins denses. En d’autres termes, cette réduction de la densité nerveuse était très probablement causée par un déséquilibre de l’insula.

Les chercheurs ont rassemblé toutes ces pièces de puzzle et proposent qu’il existe un déséquilibre dans l’insula des patients atteints de fibromyalgie entre le neuro-émetteur stimulant glutamate d’une part et le neurotransmetteur inhibiteur acide gamma-aminobutyrique (GABA) d’autre part. Selon eux, ce déséquilibre des neurotransmetteurs dans l’insula perturbe le système nerveux central et n’est pas seulement à la base de la douleur chronique de la fibromyalgie, mais aussi de toutes les autres plaintes associées à la maladie. 

Ils ne savent pas encore exactement ce qui cause ce déséquilibre. Ils soupçonnent qu’il peut y avoir une prédisposition génétique et que des facteurs environnementaux tels que le stress peuvent être un déclencheur à l’origine de la maladie. «Très souvent, les patients atteints de fibromyalgie peuvent clairement indiquer à quel moment leurs symptômes ont commencé», explique le Dr De Paepe. «Très souvent, il y avait un élément déclencheur, comme une maladie grave ou un événement majeur dans leur vie. Nous soupçonnons qu’il existe une prédisposition génétique sous-jacente à la fibromyalgie et que la maladie n’apparaît que dans des situations stressantes. ‘

Le fait que la fibromyalgie était autrefois considérée comme une maladie des femmes dans la quarantaine est maintenant complètement dépassée. «La plupart des patients sont encore des femmes, mais les hommes peuvent également souffrir de fibromyalgie», explique le Dr De Paepe. De plus, l’âge auquel les gens se plaignent de douleurs chroniques qui ne s’expliquent pas est très variable. Même les enfants ne sont pas épargnés. ‘

Importance à ne pas sous-estimer

L’importance de ces nouvelles connaissances ne peut guère être sous-estimée. Fait intéressant, le diagnostic de fibromyalgie peut être objectivement diagnostiqué chez jusqu’à 60% des patients en recherchant des lésions des petits nerfs périphériques. Cela peut être fait en faisant une biopsie cutanée, mais aussi en déterminant la densité des fibres dans la cornée à l’aide d’une technique appelée microscopie confocale cornéenne. 

Le fait que la maladie puisse être prouvée médicalement est très important pour les patients car cela prouve que la maladie n’est pas dans leur tête, mais a une cause neurologique démontrable. «Jusqu’à présent, la fibromyalgie a été diagnostiquée en excluant d’autres choses», explique le Dr De Paepe. «S’il n’y a rien de mal avec les muscles dans lesquels vous ressentez de la douleur, c’est peut-être une fibromyalgie. En conséquence, les patients ont souvent le sentiment que quelque chose est oublié, tandis que la douleur est un signal fort du corps que quelque chose ne va pas. ‘  

En outre, les résultats pourraient conduire à de nouveaux traitements pour la fibromyalgie. Jusqu’à présent, les patients ne dépendaient que de la physiothérapie, des conseils de sommeil et de la thérapie cognitivo-comportementale pour mieux traiter leurs plaintes, mais ceux-ci ne peuvent guérir la maladie. L’insula peut être la cible de nouvelles thérapies qui peuvent faire disparaître définitivement la fibromyalgie. “ Il y a des indications que la stimulation électromagnétique peut normaliser le fonctionnement de l’insula et est plus ciblée que les médicaments ”

Il n’existe pas encore de traitement efficace reconnu qui puisse guérir la fibromyalgie, mais des médicaments agissant sur les neurotransmetteurs existent déjà et d’autres agents neuromodulateurs sont en préparation. «Pour la fibromyalgie, ils pourraient rétablir l’équilibre entre le glutamate et le GABA, soit en diminuant le glutamate en bloquant ses récepteurs, soit en donnant des analogues du GABA pour augmenter artificiellement le niveau d’acide gamma-aminobutyrique», explique le Dr De Paepe. «L’inconvénient est que les médicaments pour le soulagement de la douleur agissent souvent de manière systémique et ont des effets sur tout le corps, ce qui peut provoquer des effets secondaires désagréables. Des médicaments et des techniques plus sélectifs peuvent éviter cela, par exemple en stimulant localement l’insula elle-même par voie électromagnétique. C’est encore expérimental pour le moment,

douleur fantôme

Dr Enfin, De Paepe souligne les similitudes entre la fibromyalgie et la douleur fantôme. «Dans le passé, les patients avec un bras amputé qui se plaignaient de douleurs dans leur bras se voyaient dire qu’ils ne pouvaient pas ressentir de douleur parce qu’ils n’avaient plus ce bras. Maintenant, la douleur fantôme a été reconnue comme un syndrome douloureux définitif. Comme pour les personnes souffrant de douleur fantôme, le mécanisme de traitement de la douleur corporelle des patients atteints de fibromyalgie ne fonctionne plus comme il le devrait, de sorte qu’ils continuent à ressentir de la douleur longtemps après la disparition de la cause de cette douleur. Les scientifiques tentent de démêler et de restaurer ce mécanisme. ‘

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