Die mysteriöse Verbindung zwischen COVID-19 und Schlaf

Das Coronavirus kann Schlaflosigkeit und langfristige Veränderungen in unserem Nervensystem verursachen. Schlaf könnte aber auch ein Schlüssel zur Beendigung der Pandemie sein.

Das neu entdeckte Coronavirus hatte nur wenige Dutzend Menschen getötet, als Feixiong Cheng nach einer Behandlung suchte. Er wusste, dass Zeit von entscheidender Bedeutung war: Cheng, ein Datenanalyst an der Cleveland Clinic, hatte zuvor ähnliche Coronaviren in China und Saudi-Arabien gesehen, die Tausende krank machten und die Weltwirtschaft erschütterten. Im Januar suchte sein Labor mithilfe künstlicher Intelligenz nach versteckten Hinweisen in der Struktur des Virus, um vorherzusagen, wie es in menschliche Zellen eingedrungen ist und was es möglicherweise stoppen könnte. Eine Beobachtung fiel auf: Das Virus könnte möglicherweise durch Melatonin blockiert werden.

Melatonin, am besten bekannt als Schlafhormon, war kein offensichtlicher Faktor, um eine Pandemie zu stoppen. Seine bekannteste Rolle ist die Regulierung unserer circadianen Rhythmen. Jede Nacht, wenn die Dunkelheit hereinbricht, schießt sie aus den Zirbeldrüsen unseres Gehirns in unser Blut und induziert Schlaf. Cheng nahm den Befund als Kuriosität. “Es war sehr vorläufig”, sagte er mir kürzlich – eine kleine Studie in den frühen Tagen, bevor COVID-19 überhaupt einen Namen hatte, als alles, was helfen könnte, als teilenswert erachtet wurde.

Nachdem er seine Forschungsergebnisse veröffentlicht hatte, hörte Cheng von Wissenschaftlern auf der ganzen Welt, die dachten, es könnte etwas daran sein. Sie stellten fest, dass Melatonin zusätzlich zu den bekannten Auswirkungen auf den Schlaf eine Rolle bei der Kalibrierung des Immunsystems spielt. Im Wesentlichen fungiert es als Moderator, um zu verhindern, dass unsere Selbstschutzreaktionen durcheinander geraten – was zufällig das Grundproblem ist, das einen milden Fall von COVID-19 schnell in ein lebensbedrohliches Szenario verwandeln kann.

Cheng beschloss, tiefer zu graben. Monatelang haben er und seine Kollegen die Daten von Tausenden von Patienten zusammengestellt, die in seinem medizinischen Zentrum gesehen wurden. In den im letzten Monat veröffentlichten Ergebnissen stach Melatonin weiterhin hervor. Menschen, die es einnahmen, hatten signifikant geringere Chancen, COVID-19 zu entwickeln, geschweige denn daran zu sterben. Andere Forscher bemerkten ähnliche Muster. Im Oktober ergab eine Studie an der Columbia University, dass intubierte Patienten eine bessere Überlebensrate hatten, wenn sie Melatonin erhielten. Als Präsident Donald Trump zur COVID-19-Behandlung in das Walter Reed National Military Medical Center geflogen wurde, verschrieben seine Ärzte – zusätzlich zu einer Vielzahl anderer experimenteller Therapien – Melatonin.

Derzeit laufen weltweit acht klinische Studien, um festzustellen, ob diese Melatonin-Korrelationen zutreffen. Nur wenige andere Behandlungen erhalten so viel Aufmerksamkeit in der Forschung. Wenn sich Melatonin tatsächlich als hilfreich für Menschen erweist, wäre es das billigste und am leichtesten zugängliche Medikament gegen COVID-19. Im Gegensatz zu experimentellen Medikamenten wie Remdesivir und Antikörper-Cocktails ist Melatonin in den USA als rezeptfreies Nahrungsergänzungsmittel weit verbreitet. Die Leute könnten sofort damit anfangen.

Dennoch betont Cheng, dass er das nicht empfiehlt. Wie jede Substanz, die das Zentralnervensystem verlangsamen kann, ist Melatonin keine unbedeutende Ergänzung der körpereigenen Chemie. Der offensichtliche Nutzen für COVID-19-Patienten könnte einfach eine falsche Korrelation sein – oder vielleicht ein Signal, das uns auf etwas anderes aufmerksam macht, das die Ergebnisse der Menschen tatsächlich verbessert. Cheng glaubt, dass dies der Fall sein könnte. Er und andere schlagen vor, dass das eigentliche Problem möglicherweise überhaupt nicht Melatonin ist, sondern die Funktion, die es am bekanntesten steuert: Schlaf.

Tatsächlich konvergieren mehrere Rätsel, wie COVID-19 funktioniert, mit der Frage, wie sich die Krankheit auf unseren Schlaf auswirkt und wie sich unser Schlaf auf die Krankheit auswirkt. Das Virus ist in der Lage, die empfindlichen Prozesse in unserem Nervensystem in vielen Fällen auf unvorhersehbare Weise zu verändern und manchmal langfristige Symptome hervorzurufen. Ein besseres Verständnis der Zusammenhänge zwischen Immunität und Nervensystem könnte für das Verständnis von COVID-19 von zentraler Bedeutung sein – und es verhindern.


Während der Pandemie wurde die Abteilung für Neurologie an der Johns Hopkins University mit Konsultationsanfragen für Menschen mit Schlaflosigkeit überflutet. Rachel Salas, eine Neurologin des Teams, meinte zunächst, dieser Anstieg der Schlafstörungen sei lediglich das Ergebnis aller Ängste, die mit einer verheerenden globalen Krise einhergehen: Sorgen um die Gesundheit, die wirtschaftlichen Auswirkungen und die Isolation. In der Tat haben sich weltweit Muster von Schlafstörungen abgespielt. Laut der British Sleep Society hatten ungefähr drei Viertel der Menschen im Vereinigten Königreich während der Pandemie eine Schlafveränderung, und weniger als die Hälfte bekommt erfrischenden Schlaf. “Im Sommer nannten wir es” COVID-Somnia “”, sagt Salas.

In den letzten Monaten hat Salas jedoch ein merkwürdigeres Muster beobachtet. Der Schlaf vieler Menschen wird weiterhin durch vorhersehbare Pandemieängste gestört. Es sind jedoch verwirrendere Symptome aufgetreten, insbesondere bei Menschen, die sich von COVID-19 erholt haben. “Wir sehen Überweisungen von Ärzten, weil die Krankheit selbst das Nervensystem betrifft”, sagt sie. Nach der Genesung berichten die Menschen über Veränderungen in der Aufmerksamkeit, schwächende Kopfschmerzen, Gehirnnebel, Muskelschwäche und möglicherweise am häufigsten Schlaflosigkeit. Viele scheinen nicht besorgt oder mit pandemiebezogenen Bedenken beschäftigt zu sein – zumindest nicht in einem Maße, das ihre neu entdeckte Unfähigkeit zu schlafen erklären könnte. Vielmehr ist es manchmal Teil dessen, was die medizinische Gemeinschaft als „langes COVID“ bezeichnet, bei dem die Symptome auf unbestimmte Zeit bestehen bleiben, nachdem das Virus eine Person verlassen hat.

Ihr Kollege Arun Venkatesan hat versucht herauszufinden, wie ein Virus Schlaflosigkeit verursachen kann. Er konzentriert sich speziell auf Autoimmunerkrankungen und entzündliche Erkrankungen, die das Nervensystem betreffen. Anfänglich, so Venkatesan, war die allgemeine Annahme unter Ärzten, dass viele Symptome nach COVID-19 auf eine Autoimmunreaktion zurückzuführen waren – einen fehlgeleiteten, gezielten Angriff auf Zellen des eigenen Körpers. Dies kann im Nervensystem nach Infektionen mit verschiedenen Viren in vorhersehbaren Mustern wie dem Guillain-Barré-Syndrom geschehen. In den Tagen nach einer Infektion breiteten sich Schwäche und Taubheit von den Spitzen der Extremitäten nach innen aus, da neue Antikörper fälschlicherweise die Nerven angreifen. So beunruhigend es auch sein mag, diese Art von Muster ist zumindest identifizierbar und vorhersehbar; Ärzte können den Patienten sagen, womit sie es zu tun haben und was sie zu erwarten haben.

Im Gegensatz dazu sind die Post-COVID-19-Muster sporadisch und nicht eindeutig autoimmun, sagt Venkatesan. Die Symptome können auch nach einem milden Fall von COVID-19 auftreten, und die Zeitskalen variieren. “Wir haben eine Reihe von Patienten gesehen, die nicht einmal ins Krankenhaus eingeliefert wurden und sich wochenlang viel besser fühlten, bevor sie sich verschlechterten”, sagt Venkatesan. Und die Ergebnisse sind nicht auf das Gehirn beschränkt. An der Northwestern University hat der Radiologe Swati Deshmukh einen stetigen Strom von Fällen untersucht, in denen Menschen im gesamten Körper Nervenschäden erleiden. Sie hat nach Beweisen gesucht, dass das Virus selbst Nervenzellen abtöten könnte. Es ist bekannt, dass Hepatitis C- und Herpesviren dies tun, und bei Autopsien wurde SARS-CoV-2 in den Nerven des Gehirns gefunden.

Dennoch, so glaubt sie, sind die Symptome höchstwahrscheinlich auf Entzündungen zurückzuführen. In der Tat beruht die führende Theorie zur Erklärung, wie ein Virus über eine Vielzahl von Zeiträumen eine so große Vielfalt neurologischer Symptome verursachen kann, auf einer zufälligen Entzündung – weniger auf einen gezielten Angriff als auf eine wahllose Schlägerei. Dieser Effekt tritt bei einer als myalgische Enzephalomyelitis bekannten Erkrankung auf, die manchmal als chronisches Müdigkeitssyndrom bezeichnet wird. Die Diagnose umfasst unzählige potenzielle Symptome und beinhaltet wahrscheinlich mehrere Arten von Zellverletzungen oder Missverständnissen. In einigen Fällen kommt es zu Schäden durch anhaltenden Sauerstoffmangel auf niedrigem Niveau (wie nach schwerer Lungenentzündung). In anderen Fällen könnte die Schädigung der Nervenzellkommunikation durch entzündliche Prozesse verursacht werden, die die Funktion unserer neuronalen Gitter direkt optimieren.

The unpredictability of this disease process—how, and how widely, it will play out in the longer term, and what to do about it—poses unique challenges in this already-uncertain pandemic. Myalgic encephalomyelitis is poorly understood, stigmatized, and widely misrepresented. Medical treatments and diagnostic approaches are unreliable. General inflammatory states rarely respond to a single prescription or procedure, but demand more holistic, ongoing interventions to bring the immune system back to equilibrium and keep it there. The medical system is not geared toward such approaches.

Dieses Verständnis dessen, was geschieht, kann aber auch Hoffnung geben. Obwohl die technischen Details eindeutig heikel sind, gibt es eine gewisse Bestätigung dafür, was die Ärzte  nicht  sehen. Wenn Nerven angegriffen und getötet werden, kann der Schaden dauerhaft sein. Wenn die Nerven auf eine Art und Weise, die kommt und geht, falsch kommunizieren, kann dieser Prozess behandelt, moduliert, verhindert und möglicherweise geheilt werden. Obwohl Schlafzyklen durch den postinfektiösen Entzündungsprozess gestört und beschädigt werden können, sehen Radiologen und Neurologen keine Beweise dafür, dass dies irreversibel ist. Und zu den Möglichkeiten, dies umzukehren, gehören grundlegende Maßnahmen wie der Schlaf selbst. Angemessener Schlaf trägt auch dazu bei, die Wahrscheinlichkeit zu minimieren, jemals in diesen ganzen bösen, unsicheren Prozess einzutreten.

Eine zentrale Funktion des Schlafes ist die Aufrechterhaltung geeigneter Kanäle der zellulären Kommunikation im Gehirn. Schlaf wird manchmal mit einer Art entzündungshemmendem Reinigungsprozess verglichen; Es entfernt Abfallprodukte, die sich während eines Brenntages ansammeln. Ohne Schlaf reichern sich diese Nebenprodukte an und beeinträchtigen die Kommunikation (so wie es bei einigen Menschen mit Post-COVID-19-Enzephalomyelitis der Fall zu sein scheint). “In den frühen Stadien von COVID-19 fühlen Sie sich extrem müde”, sagt Michelle Miller, Professorin für Schlafmedizin an der Universität von Warwick in Großbritannien. Im Wesentlichen sagt Ihnen Ihr Körper, dass er Schlaf braucht. Aber während die Infektion weitergeht, stellen die Menschen fest, dass sie oft nicht schlafen können und die Probleme mit der Kommunikation sich gegenseitig verstärken.

Das Ziel ist es also, aus diesem Kreislauf auszubrechen oder ihn ganz zu verhindern. Hier erstrecken sich die Vorteile des Schlafes auf den ganzen Körper. “Schlaf ist wichtig für eine effektive Immunfunktion und hilft auch, den Stoffwechsel zu regulieren, einschließlich Glukose und Mechanismen, die den Appetit und die Gewichtszunahme steuern”, sagt Miller. Alle diese Faktoren wirken sich direkt auf COVID-19 aus, da Risikofaktoren für schwere Fälle Diabetes, Fettleibigkeit und Schlafapnoe sind. Selbst kurzfristig wird ein ausreichender tiefer, langsamwelliger Schlaf Ihren Stoffwechsel optimieren und Sie im Krankheitsfall optimal vorbereiten. Diese Effekte können sich sogar auf die Impfung auswirken. Grippeschutzimpfungen scheinen bei Menschen, die in den Tagen vor einer Grippeschutzimpfung gut geschlafen haben, wirksamer zu sein.

All dies führt zurück zu der grundlegenden Frage: Ist eine der augenfälligsten Auslassungen in den Richtlinien für die öffentliche Gesundheit derzeit nur, den Menschen zu sagen, dass sie mehr Schlaf bekommen sollen?

Der einzige Gesundheitsrat, der banaler ist als die Anweisung, sich die Hände zu waschen, ist die Anweisung, mehr zu schlafen. Aber es ist aus einem bestimmten Grund ein Klischee. Der Schlaf stärkt und bereitet uns auf jede Krise vor, besonders wenn die Tage kurz und kalt sind und die Menschen wenig anderes tun, um sich selbst zu stärken und zu schützen. Eintönige Tage können Menschen in Depressionen, Alkoholmissbrauch und jede Art von suboptimaler Gesundheit versetzen. Es kann sich herausstellen, dass Standard-Pandemie-Ratschläge darin bestehen sollten, eine Maske zu tragen, Abstände einzuhalten und zu schlafen.

Das ist einfacher gesagt als getan. Asim Shah, Professor für Psychiatrie und Verhaltenswissenschaften am Baylor College of Medicine, glaubt, dass Schlaf der Kern vieler psychischer Gesundheitsprobleme ist, die im Laufe des Jahres zugenommen haben. „Es gibt einen völligen Mangel an Struktur. Das hat zu einer großen Störung der Schlafzyklen geführt “, sagt er. „Normalerweise hat jeder einen Zeitplan. Sie bekommen Sonnenlicht und sie erzeugen Melatonin und es versetzt sie in den Schlaf. Im Moment sehen wir Menschen, die das Interesse an Dingen verlieren, isolieren, nicht trainieren und dann nicht schlafen. “ Depressionen und Angstzustände verschlimmern die Schlaflosigkeit und der Zyklus degeneriert.

Dies könnte der Fall sein, wenn Melatonin – oder andere Ansätze zur Verstärkung der starken Auswirkungen des Schlafes – eine Folge sein könnten. Russel Reiter, Professor für Zellbiologie an der Universität von Texas in San Antonio, ist überzeugt, dass eine weit verbreitete Behandlung von COVID-19 mit Melatonin bereits Standard sein sollte. Im Mai veröffentlichten Reiter und Kollegen ein Plädoyer für die sofortige Gabe von Melatonin an alle mit COVID-19.

Wenn die Welt der Melatoninforschung einen geschmolzenen Kern hätte, wäre es Reiter. Er untersucht seit den 1960er Jahren die potenziellen gesundheitlichen Vorteile des Hormons und sagt mir, dass er täglich 70 Milligramm einnimmt. (Die meisten Flaschen in der Apotheke empfehlen 1 bis 10 Milligramm.) Nachdem wir gesprochen hatten, schickte er mir einige der vielen Zeitschriftenartikel, die er über Melatonin und COVID-19 veröffentlicht hat, von denen mindestens vier in  Melatonin Research erschienen sind . Er bezeichnete sie freudlos als “Propaganda” und bemerkte, dass er Melatonin seit meiner Geburt studiert hat (ohne zu fragen, wann das war). “Ich kenne Melatonin seitwärts und rückwärts”, sagte Reiter, “und ich bin sehr zuversichtlich, es zu empfehlen.”  

Die Mehrheit der Schlafwissenschaftler scheint jedoch der Meinung zu sein, dass die wichtigsten Interventionen, die den Schlaf erleichtern, weder medizinisch noch ergänzend sein werden. Die allgemeine Empfehlung lautet, dass es vorzuziehen ist, die Melatonin-Zyklen Ihres Körpers regelmäßig zum Laufen zu bringen, anstatt einfach eine Ergänzung zu nehmen und weiterhin Netflix zu binge und auf Ihr Telefon im Bett zu starren. Jetzt, da die Tage so vieler Menschen nicht strukturiert sind, glaubt Shah, dass ein Schlüssel für einen gesunden Pandemieschlaf darin besteht, absichtlich Routinen aufzubauen. Wachen Sie am Wochenende auf und gehen Sie zur gleichen Zeit wie an anderen Tagen ins Bett. Machen Sie geplante Spaziergänge. Holen Sie sich Sonnenlicht früh am Tag. Reduzieren Sie das blaue Licht eine Stunde vor dem Schlafengehen. Bleiben Sie auf sinnvolle Weise mit anderen Menschen in Verbindung, obwohl Sie physisch weit entfernt sind.

Selbst kleine tägliche Rituale können helfen, sagt Tricia Hersey, die Gründerin einer Organisation, die sich für Nickerchen einsetzt und Nap-Ministerium heißt. Zünde eine Kerze an. Trinken Sie zu einer bestimmten Zeit eine Tasse Tee an einem bestimmten Ort. “Wiederholte Rituale sind Teil dessen, was uns menschlich macht und uns selbst erdet”, sagte sie mir. Sie sind vielleicht auch die erreichbarste Intervention, die es gibt. Wo immer Sie sind, sagt Hersey: „Sie können träumen. Sie können langsamer werden. Sie können kleine Wege finden, um anzuhalten und sich daran zu erinnern, wer Sie sind. “

Für sie ist es wichtig, die Kontrolle über den Schlaf zu haben, gerade weil es in so vielen anderen Lebensbereichen für so viele Menschen an Ordnung mangelt. Jahr für Jahr gibt es in der US-Bevölkerung erhebliche Schlafunterschiede. Die Menge und Qualität des Schlafes, den wir bekommen, hängt von unserer Umgebung ebenso ab, wenn nicht mehr als von unserem persönlichen Verhalten. Diagramm zum sozioökonomischen Status und zur Qualität des Schlafes auf parallelen Linien. Der effektivste Weg, um den Schlaf zu verbessern, besteht darin, sicherzustellen, dass die Menschen jede Nacht einen ruhigen Ort zum Ausruhen haben, ohne sich um Grundbedürfnisse wie die Ernährungssicherheit kümmern zu müssen. Die Pandemie hat die gegenteiligen Zusicherungen gebracht und die Unsicherheiten an der Wurzel bereits starker Unterschiede verschärft.

Da die Suche nach Schlaf nur mehr dem Einzelnen überlassen bleibt, müssen viele über den Tellerrand hinaus denken. Das beinhaltete für einige das Ausprobieren von Hypnose. Nicht die Art von Hypnose, bei der man auf der Bühne steht und sich wie ein Huhn verhalten soll, sondern ein etwas verfeinerter Prozess. Christopher Fitton ist einer von mehreren Hypnotherapeuten, die die Pandemie damit verbracht haben, YouTube-Videos und -Podcasts zu erstellen, die Menschen beim Einschlafen helfen sollen. In Fittons Sitzungen sagt er 30 Minuten lang, wie er den Zuhörern mit seiner angenehmen, halb geflüsterten Stimme die Dinge befähigt. Er sagt mir, dass er jetzt mehr als 1 Million Hörer pro Monat bekommt.

Hypnotherapie soll das schnelle Brennen unserer Nerven verlangsamen. Ähnlich wie bei geführter Meditation oder tiefem Atmen soll verhindert werden, dass Menschen überdenken, und der Schlaf kann auf natürliche Weise geschehen. Wenn Sie Fitton zuhören, wie er banale Dinge über die Muskeln in Ihrem Rücken sagt oder Sie bittet, sich einen bestimmten Baum an einem bestimmten Ort vorzustellen, „besteht das Ziel darin, in einen entspannten, trancelischen Zustand zu gelangen, in dem Ihr Unterbewusstsein offen für weitere Vorschläge ist.“ er sagt. Wenn er Ihnen dann sagt, dass Sie schlafen sollen, ist es weniger wahrscheinlich, dass Ihr Gehirn mit ihm darüber streitet, wie Sie zu beschäftigt sind oder wie Sie sich mehr Gedanken darüber machen müssen, warum jemand Ihre Textnachricht gelesen, aber nicht geantwortet hat.

Hypnotherapeuten wie Fitton bieten Tools, mit denen Sie sich selbst erden können, um dies letztendlich ohne fremde Hilfe ohne Internet tun zu können. (Es ist sowieso besser, das Telefon nicht in das Schlafzimmer zu bringen.) Das Fokussieren erfordert Übung. Der trancelike Zustand passiert selten leicht und kein einziger Weg funktioniert für alle. Einige Experimente sind normalerweise erforderlich. Anscheinend ist es immer noch für mich. Während ich mir eine von Fittons Aufnahmen anhörte, konnte ich mich dem Bild von ihm in seinem Heimbüro nicht entziehen, als er leise in sein Mikrofon sprach und eine Anzeige für Spotify las, genauso allein wie alle anderen.

Unabhängig davon, wem Sie vertrauen, um Sie vom Bewusstsein zu entlasten, scheint dies jetzt ein idealer Zeitpunkt zu sein, um sich ernsthaft mit der Praxis zu befassen. Zeichnen Sie Grenzen für sich selbst und schlafen Sie, als ob Ihr Leben davon abhängt. Hoffentlich nicht.

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