La fibromyalgie est une maladie imaginative

Ce syndrome reste mal connu, mais la douleur et la fatigue qu’il provoque sont bien réelles et perturbent le quotidien. Certains patients ont l’impression de souffrir d’une «grippe sans fin».

Douleurs autour des articulations, fatigue pouvant aller jusqu’à l’épuisement et troubles du sommeil. Ce sont les principaux symptômes de la fibromyalgie. Ce syndrome mal compris et parfois controversé n’est pas mortel, mais il est très douloureux à supporter et peut perturber les activités professionnelles et quotidiennes au point de devenir handicapant.

La fibromyalgie tire son nom à la fois du fibra latin, qui signifie fibres, et du myos et des algues grecs – muscle et douleur. Elle affecte «les tissus mous – muscles et tendons – et donc l’environnement des articulations», explique Iohn Michael Norberg, médecin-chef du département de médecine physique et réadaptation du Centre hospitalier universitaire vaudois (CHUV) et médecin-chef à Lavey -le centre médical des-Bains. C’est un syndrome, comme nous appelons des maladies caractérisées par un ensemble de symptômes. Parmi ceux-ci, il existe des douleurs particulièrement diffuses qui peuvent migrer d’une partie du corps à une autre, accompagnées d’une grande fatigue. «Les patients nous disent qu’ils ont l’impression d’avoir une grippe sans fin», note le médecin du CHUV. Pour parler de fibromyalgie,

Signe qu’un certain flou règne encore autour de cette entité, sa définition a changé en 2010. Avant, elle se caractérisait par une douleur en dix-huit points. Nous parlons maintenant de zones douloureuses: coudes, épaules, cou, hanches, etc. (voir infographie). De plus, désormais «nous prenons en compte non seulement la douleur, mais aussi les autres manifestations cliniques – fatigue, troubles du sommeil et bien d’autres problèmes associés – et nous évaluons la gravité des symptômes».

Les femmes sont les plus touchées

Cela n’empêche pas la controverse, certains médecins la considèrent comme une maladie imaginaire. «Il faut croire le patient et écouter ses plaintes», explique Iohn Michael Norberg. Ce n’est pas parce que vous ne trouvez pas de lésion et que ses radiographies sont normales que le patient ne souffre pas. »D’autant plus que ce syndrome peut masquer différentes pathologies, notamment les troubles thyroïdiens, le diabète ou l’arthrite rhumatismale. Elle a également été reconnue comme maladie rhumatismale par l’OMS en 1992 (mais en Suisse, elle n’est pas prise en compte par l’assurance invalidité).

Cette condition affecte 2 à 4% de la population, principalement des femmes (qui représentent 80 à 90% des cas). L’une des explications de cette inégalité se trouve dans le cerveau. Chez les personnes atteintes de fibromyalgie, l’imagerie cérébrale (IRM fonctionnelle) a en effet révélé l’existence d’un «dysfonctionnement des centres de régulation de la douleur qui augmente la sensibilité à ces derniers et qui est probablement lié aux processus hormonaux. “.

En plus des perturbations hormonales, d’autres facteurs physiologiques (tels que des anomalies du système nerveux) pourraient être à l’origine de la fibromyalgie. Ainsi que les accidents ou traumatismes causés par un deuil ou une séparation. «Ces événements ne font sans doute que précipiter les choses: ils agissent comme un match contre un État déjà prêt à s’enflammer.»

Les personnes touchées ont souvent un profil psychologique caractérisé par une propension au catastrophisme et à la kinésiophobie (peur d’effectuer certains mouvements de peur de provoquer des douleurs). Ils souffrent également souvent de dépression ou d’anxiété, mais il n’est pas clair si c’est une cause ou une conséquence du syndrome. En effet, les neurotransmetteurs (messagers chimiques qui permettent aux neurones d’échanger des informations) impliqués «dans la dépression et la douleur sont les mêmes».

Rester actif

L’origine du syndrome ne pouvant être déterminée (à moins qu’il ne soit la conséquence d’une autre maladie), ses symptômes ne peuvent qu’être soulagés. Des analgésiques simples (comme le paracétamol) sont utilisés, des anti-inflammatoires et, comme thérapie de fond, des «très faibles doses d’antidépresseurs», précise le spécialiste. Les thérapies cognitives et comportementales offrent également des avantages, tout comme la physiothérapie ou l’ergothérapie.

«Les soins sont multidisciplinaires et nécessitent de considérer le patient dans son ensemble», souligne Iohn Michael Norberg. L’important, selon lui, est «de rester actif et de bouger», tout en marchant ou en endurance. On peut aussi prendre des bains chauds, faire des cures thermales et pratiquer toutes les activités qui se détendent car, «associées aux exercices, elles peuvent aider».

Quoi qu’il en soit, n’hésitez pas à consulter un médecin «lorsque les symptômes commencent à perturber ses activités quotidiennes», conseille le spécialiste de la douleur chronique. Parce qu’il est important de répéter, la fibromyalgie n’est pas une maladie fictive.

Dysfonctionnements dans le cerveau

Entre 60 et 80% des personnes atteintes de fibromyalgie souffrent également de dépression. L’hypothèse a donc été avancée que le syndrome douloureux ne pourrait être qu’une sorte de dépression qui s’exprime au niveau physique. «Nous pensions que ce n’était pas le cas», explique Chantal Martin Soelch, professeur de psychologie à l’Université de Fribourg. Pour cause: son travail, réalisé en collaboration avec des médecins du CHU de Zurich, a en effet montré que les deux entités avaient des origines neurobiologiques différentes.

Le chercheur a examiné la dopamine. Ce neurotransmetteur (messager chimique permettant la communication entre les neurones) libéré lorsque l’on s’attend à recevoir une récompense, est en effet impliqué à la fois dans la fibromyalgie et la dépression. Elle a fait appel à une cinquantaine de volontaires (certains atteints de fibromyalgie seule ou souffrant de dépression, d’autres constituant un groupe témoin). À l’aide d’une technique d’imagerie cérébrale (TEP-scan), elle a mesuré la production de dopamine dans le cerveau de ces personnes qui étaient d’abord au repos, puis qui devaient faire une tâche en leur laissant pendre une récompense.

Ils devaient jouer avec une sorte de «machine à sous» qui leur permettait parfois de recevoir de l’argent. «Nos études précédentes avaient montré que chez les personnes dépressives, la promesse d’une récompense libérait à peine la dopamine», explique le psychologue. En revanche, chez ceux qui souffrent de douleurs chroniques, «nous avons constaté que la réponse du système dopaminergique est très forte, elle est même aberrante, ce qui suggère que, dans leur cerveau, le système régulateur des dysfonctionnements des neurotransmetteurs».

Ces résultats apportent de l’eau au moulin de ceux qui considèrent que l’une des causes de la fibromyalgie provient des changements qui ont lieu dans le cerveau. Ils pourraient également avoir des implications thérapeutiques. «En utilisant des méthodes psychologiques, comme celles basées sur la pleine conscience, il devrait être possible de former le système de récompense pour les personnes atteintes de fibromyalgie», explique Chantal Martin Soelch. Et peut-être soulager ainsi leurs douleurs.

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