Le lien mystérieux entre COVID-19 et sommeil

Le coronavirus peut provoquer de l’insomnie et des changements à long terme dans notre système nerveux. Mais le sommeil pourrait aussi être une clé pour mettre fin à la pandémie.

Le coronavirus nouvellement découvert n’avait tué que quelques dizaines de personnes lorsque Feixiong Cheng a commencé à chercher un traitement. Il savait que le temps comptait: Cheng, analyste de données à la Cleveland Clinic, avait déjà vu des coronavirus similaires déchirer la Chine et l’Arabie saoudite auparavant, écœurant des milliers de personnes et secouant l’économie mondiale. Ainsi, en janvier, son laboratoire a utilisé l’intelligence artificielle pour rechercher des indices cachés dans la structure du virus afin de prédire comment il envahissait les cellules humaines et ce qui pourrait l’arrêter. Une observation se démarque: le virus pourrait potentiellement être bloqué par la mélatonine.

La mélatonine, mieux connue sous le nom d’hormone du sommeil, n’était pas un facteur évident pour arrêter une pandémie. Son rôle le plus familier est dans la régulation de nos rythmes circadiens. Chaque nuit, alors que l’obscurité tombe, elle jaillit des glandes pinéales de notre cerveau et dans notre sang, provoquant le sommeil. Cheng a pris la découverte comme une curiosité. «C’était très préliminaire», m’a-t-il dit récemment – une petite étude dans les premiers jours avant que le COVID-19 ait même un nom, alors que tout ce qui pourrait aider était jugé utile d’être partagé.

Après avoir publié ses recherches, Cheng a entendu des scientifiques du monde entier qui pensaient qu’il pourrait y avoir quelque chose à faire. Ils ont noté qu’en plus des effets bien connus de la mélatonine sur le sommeil, elle joue un rôle dans le calibrage du système immunitaire. Essentiellement, il agit comme un modérateur pour aider à empêcher nos réponses d’autoprotection de se détraquer – ce qui se trouve être le problème de base qui peut rapidement transformer un cas bénin de COVID-19 en un scénario mettant la vie en danger.

Cheng a décidé de creuser plus profondément. Pendant des mois, lui et ses collègues ont rassemblé les données de milliers de patients qui ont été vus dans son centre médical. Dans les résultats publiés le mois dernier, la mélatonine a continué de se démarquer. Les personnes qui en prenaient avaient des chances significativement plus faibles de développer le COVID-19, et encore moins d’en mourir. D’autres chercheurs ont remarqué des tendances similaires. En octobre, une étude de l’Université Columbia a révélé que les patients intubés avaient de meilleurs taux de survie s’ils recevaient de la mélatonine. Lorsque le président Donald Trump a été transporté par avion au centre médical militaire national Walter Reed pour un traitement contre le COVID-19, ses médecins ont prescrit – en plus d’une pléthore d’autres thérapies expérimentales – de la mélatonine.

Huit essais cliniques sont actuellement en cours, dans le monde entier, pour voir si ces corrélations de la mélatonine le confirment. Peu d’autres traitements reçoivent autant d’attention de la part de la recherche. Si la mélatonine s’avère réellement aider les gens, ce serait le médicament le moins cher et le plus facilement accessible pour contrer le COVID-19. Contrairement aux médicaments expérimentaux tels que le remdesivir et les cocktails d’anticorps, la mélatonine est largement disponible aux États-Unis en tant que complément alimentaire en vente libre. Les gens pourraient commencer à le prendre immédiatement.

Pourtant, Cheng souligne qu’il ne recommande pas cela. Comme toute substance capable de ralentir le système nerveux central, la mélatonine n’est pas un ajout insignifiant à la chimie du corps. Son avantage apparent pour les patients atteints de COVID-19 pourrait simplement être une corrélation fallacieuse – ou peut-être un signal nous alertant sur autre chose qui améliore réellement les résultats des gens. Cheng pense que cela pourrait être le cas. Lui et d’autres suggèrent que le véritable problème en jeu n’est peut-être pas du tout la mélatonine, mais la fonction qu’elle contrôle le plus célèbre: le sommeil.

En fait, plusieurs mystères sur le fonctionnement du COVID-19 convergent vers la question de savoir comment la maladie affecte notre sommeil et comment notre sommeil affecte la maladie. Le virus est capable de modifier les processus délicats de notre système nerveux, dans de nombreux cas de manière imprévisible, créant parfois des symptômes à long terme. Mieux apprécier les liens entre l’immunité et le système nerveux pourrait être essentiel pour comprendre le COVID-19 et pour le prévenir.


Tout au long de la pandémie, le département de neurologie de l’Université Johns Hopkins a été inondé de demandes de consultation pour les personnes souffrant d’insomnie. Rachel Salas, l’une des neurologues de l’équipe, a déclaré qu’elle pensait au départ que cette poussée de troubles du sommeil n’était que le résultat de toutes les angoisses qui accompagnent une crise mondiale dévastatrice: les inquiétudes pour la santé, l’impact économique et l’isolement. En effet, des schémas de perturbation du sommeil se sont produits dans le monde entier. Selon la British Sleep Society, environ trois quarts des personnes au Royaume-Uni ont eu un changement de sommeil pendant la pandémie, et moins de la moitié ont un sommeil réparateur. «En été, nous l’appelions« COVID-somnia »», dit Salas.

Ces derniers mois, cependant, Salas a vu émerger un schéma plus curieux. Le sommeil de nombreuses personnes continue d’être perturbé par des anxiétés prévisibles de pandémie. Mais des symptômes plus déroutants sont apparus spécifiquement chez les personnes qui se sont rétablies du COVID-19. «Nous voyons des références de médecins parce que la maladie elle-même affecte le système nerveux», dit-elle. Après la guérison, les gens signalent des changements d’attention, des maux de tête débilitants, un brouillard cérébral, une faiblesse musculaire et, peut-être le plus souvent, de l’insomnie. Beaucoup ne semblent pas anxieux ou préoccupés par les préoccupations liées à la pandémie – du moins pas à un degré qui pourrait expliquer en soi leur nouvelle incapacité à dormir. Au contraire, cela fait parfois partie de ce que la communauté médicale a commencé à appeler «COVID long», où les symptômes persistent indéfiniment après que le virus a quitté une personne.

Son collègue Arun Venkatesan a tenté de comprendre comment un virus pouvait provoquer de l’insomnie. Il se concentre spécifiquement sur les maladies auto-immunes et inflammatoires qui affectent le système nerveux. Au départ, dit Venkatesan, l’hypothèse courante parmi les médecins était que de nombreux symptômes post-COVID-19 étaient dus à une réaction auto-immune – une attaque malavisée et ciblée sur les cellules de son propre corps. Cela peut se produire dans le système nerveux après des infections par divers virus, selon des schémas prévisibles, comme celui du syndrome de Guillain-Barré. Dans les jours qui suivent une infection, alors que de nouveaux anticorps attaquent par erreur les nerfs, la faiblesse et l’engourdissement se propagent de l’extrémité des extrémités vers l’intérieur. Aussi déconcertant qu’il puisse être, ce type de schéma est au moins identifiable et prévisible; les médecins peuvent dire aux patients à quoi ils ont affaire et à quoi s’attendre.

En revanche, les modèles post-COVID-19 sont sporadiques, pas clairement de nature auto-immune, dit Venkatesan. Les symptômes peuvent apparaître même après un cas bénin de COVID-19 et les délais varient. «Nous avons vu un certain nombre de patients qui n’étaient même pas hospitalisés et qui se sentaient beaucoup mieux pendant des semaines, avant de s’aggraver», dit Venkatesan. Et les découvertes ne se limitent pas au cerveau. À l’Université Northwestern, le radiologue Swati Deshmukh a relevé un flux constant de cas dans lesquels des personnes subissent des lésions nerveuses dans tout le corps. Elle a recherché des preuves que le virus lui-même pourrait tuer les cellules nerveuses. L’hépatite C et les virus de l’herpès sont connus pour le faire, et des autopsies ont révélé le SRAS-CoV-2 à l’intérieur des nerfs du cerveau.

Pourtant, pense-t-elle, les symptômes sont probablement dus à une inflammation. En effet, la théorie principale pour expliquer comment un virus peut provoquer une si grande variété de symptômes neurologiques sur une variété d’échelles de temps se résume à une inflammation aléatoire – moins une attaque ciblée qu’une bagarre aveugle. Cet effet est observé dans une condition connue sous le nom d’encéphalomyélite myalgique, parfois appelée syndrome de fatigue chronique. Le diagnostic englobe une myriade de symptômes potentiels et implique probablement plusieurs types de lésions cellulaires ou de mauvaise communication. Dans certains cas, les dommages proviennent d’une privation prolongée d’oxygène à faible niveau (comme après une pneumonie sévère). Dans d’autres, les dommages à la communication entre les cellules nerveuses pourraient provenir de processus inflammatoires qui modifient directement le fonctionnement de nos grilles neuronales.

L’imprévisibilité de ce processus pathologique – comment et dans quelle mesure il se déroulera à long terme et comment y remédier – pose des défis uniques dans cette pandémie déjà incertaine. L’encéphalomyélite myalgique est mal comprise, stigmatisée et largement déformée. Les traitements médicaux et les approches diagnostiques ne sont pas fiables. Les états inflammatoires généraux répondent rarement à une seule prescription ou procédure, mais exigent des interventions plus holistiques et continues pour ramener le système immunitaire à l’équilibre et le maintenir là-bas. Le système médical n’est pas orienté vers de telles approches.

Mais cette compréhension de ce qui se passe peut aussi offrir un certain espoir. Bien que les détails techniques soient clairement épineux, il y a un certain réconfort dans ce que les médecins  ne  voient pas . Lorsque les nerfs sont envahis et tués, les dommages peuvent être permanents. Lorsque les nerfs communiquent mal – par des voies qui vont et viennent – ce processus peut être traité, modulé, prévenu et très probablement guéri. Bien que les cycles de sommeil puissent être perturbés et endommagés par le processus inflammatoire post-infectieux, les radiologues et les neurologues ne voient pas de preuves que cela est irréversible. Et parmi l’arsenal de moyens pour tenter de l’inverser, il y a des mesures de base telles que le sommeil lui-même. Un sommeil adéquat joue également un rôle dans la minimisation de la probabilité d’entrer dans tout ce processus méchant et incertain.

Une fonction centrale du sommeil est de maintenir des canaux appropriés de communication cellulaire dans le cerveau. Le sommeil est parfois assimilé à une sorte de processus de nettoyage anti-inflammatoire; il élimine les déchets qui s’accumulent au cours d’une journée de cuisson. Sans sommeil, ces sous-produits s’accumulent et nuisent à la communication (tout comme cela semble se produire chez certaines personnes atteintes d’encéphalomyélite post-COVID-19). «Dans les premiers stades du COVID-19, vous vous sentez extrêmement fatigué», explique Michelle Miller, professeur de médecine du sommeil à l’Université de Warwick au Royaume-Uni. Essentiellement, votre corps vous dit qu’il a besoin de sommeil. Mais à mesure que l’infection continue, explique Miller, les gens découvrent qu’ils ne peuvent souvent pas dormir et que les problèmes de communication se compliquent.

L’objectif est donc de sortir de ce cycle, ou de l’empêcher complètement. Ici, les bienfaits du sommeil s’étendent à tout le corps. «Le sommeil est important pour une fonction immunitaire efficace, et il aide également à réguler le métabolisme, y compris le glucose et les mécanismes contrôlant l’appétit et la prise de poids», dit Miller. Tous ces facteurs portent directement sur le COVID-19, car les facteurs de risque des cas graves comprennent le diabète, l’obésité et l’apnée du sommeil. Même à court terme, un sommeil suffisamment profond et lent optimisera votre métabolisme et vous préparera au maximum en cas de maladie. Ces effets peuvent même porter sur la vaccination. Les vaccins antigrippaux semblent être plus efficaces chez les personnes qui ont bien dormi dans les jours précédant la prise d’un vaccin.

Tout cela nous ramène à la question fondamentale: est-ce que l’une des omissions les plus flagrantes dans les directives de santé publique à l’heure actuelle consiste simplement à dire aux gens de dormir davantage?

Le seul conseil de santé plus banal que celui de se laver les mains est de dormir davantage. Mais c’est un cliché pour une raison. Le sommeil nous fortifie et nous prépare à une crise donnée, mais surtout lorsque les jours sont courts et froids, et que les gens n’ont pas grand-chose d’autre à faire pour s’autonomiser et se protéger. Les jours monotones peuvent plonger les gens dans la dépression, l’abus d’alcool et toutes sortes de problèmes de santé sous-optimale. Il se peut fort bien que le conseil standard en cas de pandémie soit de porter un masque, de garder des distances et de dormir.

C’est plus facile à dire qu’à faire. Asim Shah, professeur de psychiatrie et de sciences du comportement au Baylor College of Medicine, estime que le sommeil est au cœur de nombreux problèmes de santé mentale qui ont augmenté au cours de l’année. «Il y a un manque total de structure. Cela a causé une énorme perturbation des cycles de sommeil », dit-il. «Habituellement, tout le monde a un horaire. Ils reçoivent la lumière du soleil et génèrent de la mélatonine et cela les endort. À l’heure actuelle, nous voyons des gens qui perdent tout intérêt pour les choses, s’isolent, ne font pas d’exercice, puis ne dorment pas. La dépression et l’anxiété aggravent l’insomnie et le cycle dégénère.

C’est peut-être là que la mélatonine – ou d’autres approches pour augmenter les effets puissants du sommeil – pourrait être conséquente. Russel Reiter, professeur de biologie cellulaire à l’Université du Texas à San Antonio, est convaincu que le traitement généralisé du COVID-19 avec de la mélatonine devrait déjà être une pratique courante. En mai, Reiter et ses collègues ont publié un plaidoyer pour que la mélatonine soit immédiatement administrée à toutes les personnes atteintes de COVID-19.

Si le monde de la recherche sur la mélatonine avait un noyau fondu, ce serait Reiter. Il étudie les bienfaits potentiels de l’hormone pour la santé depuis les années 1960 et me dit qu’il prend 70 milligrammes par jour. (La plupart des bouteilles de la pharmacie recommandent de 1 à 10 milligrammes.) Après avoir parlé, il m’a envoyé quelques-uns des nombreux articles de journaux qu’il a publiés sur la mélatonine et le COVID-19, dont au moins quatre sont parus dans  Melatonin Research . Il les a appelées allègrement «propagande» et a noté qu’il étudiait la mélatonine depuis avant ma naissance (sans me demander quand c’était le cas). “Je connais la mélatonine sur les côtés et à l’envers”, a déclaré Reiter, “et je suis très confiant de le recommander.”  

La majorité des scientifiques du sommeil, cependant, semblent convenir que les interventions les plus cruciales qui facilitent le sommeil ne seront pas médicinales, ni même complémentaires. La recommandation générale est qu’il est préférable de faire fonctionner régulièrement les cycles de mélatonine de votre corps plutôt que de simplement prendre un supplément et de continuer à se gaver de Netflix et à regarder votre téléphone au lit. Maintenant que les journées de tant de personnes manquent de structure, Shah pense que la clé d’un sommeil pandémique sain est de créer délibérément des routines. Le week-end, réveillez-vous et couchez-vous en même temps que les autres jours. Faites des promenades programmées. Obtenez la lumière du soleil tôt dans la journée. Réduisez la lumière bleue pendant une heure avant de vous coucher. Restez connecté avec les autres de manière significative, même si vous êtes physiquement distant.

Même de petits rituels quotidiens peuvent aider, dit Tricia Hersey, fondatrice d’une organisation de défense de la sieste appelée Nap Ministry. Allumer une bougie. Prenez une tasse de thé dans un endroit précis à une certaine heure. «Les rituels répétitifs font partie de ce qui nous rend humains et nous ancrent», m’a-t-elle dit. C’est peut-être aussi l’intervention la plus réalisable qui soit. Où que vous soyez, dit Hersey, «vous pouvez rêver. Vous pouvez ralentir. Vous pouvez trouver de petits moyens de vous arrêter et de vous souvenir de qui vous êtes. »

Pour elle, se sentir maître de son sommeil est important précisément parce que l’ordre fait défaut dans tant d’autres aspects de la vie de tant de personnes. Année après année, il existe d’importantes disparités de sommeil au sein de la population américaine. La quantité et la qualité du sommeil que nous recevons dépendent de notre environnement autant, sinon plus, que de notre comportement personnel. Tableau du statut socio-économique et de la qualité du sommeil sur des lignes parallèles. Le moyen le plus efficace d’améliorer le sommeil est de s’assurer que les gens disposent d’un endroit calme et tranquille pour se reposer chaque nuit, sans se soucier des besoins de base tels que la sécurité alimentaire. La pandémie a apporté les assurances opposées, exacerbant les incertitudes à l’origine de disparités déjà criantes.

Comme la quête du sommeil incombe davantage aux individus, nombreux sont ceux qui doivent sortir des sentiers battus. Cela a inclus, pour certains, des expériences d’hypnose. Pas le genre d’hypnose où l’on est sur scène et qu’on lui dit d’agir comme un poulet, mais un processus un peu plus raffiné. Christopher Fitton est l’un des nombreux hypnothérapeutes qui ont passé la pandémie à créer des vidéos et des podcasts YouTube destinés à aider à endormir les gens. Les séances de Fitton impliquent 30 minutes de lui dire des choses stimulantes aux auditeurs dans sa voix agréable et semi-murmurée. Il me dit qu’il reçoit maintenant plus d’un million d’écoutes par mois.

L’hypnothérapie est destinée à ralentir la mise à feu rapide de nos nerfs. Semblable à la méditation guidée ou à la respiration profonde, l’intention est d’empêcher les gens de trop réfléchir et de permettre au sommeil de se produire naturellement. En écoutant Fitton dire des choses banales sur les muscles de votre dos ou vous demander d’envisager un arbre spécifique dans un endroit spécifique, «le but est d’entrer dans un état détendu et transe, où votre subconscient est ouvert à plus de suggestions», il dit. Ensuite, quand il vous dit de dormir, votre cerveau est moins susceptible de discuter avec lui du fait que vous êtes trop occupé ou du fait que vous devez vous inquiéter davantage de la raison pour laquelle quelqu’un a lu votre message texte mais n’a pas répondu.

Les hypnothérapeutes tels que Fitton fournissent des outils pour vous ancrer, en fin de compte dans la poursuite de pouvoir le faire sans aide, sans Internet. (Il est préférable de ne pas apporter votre téléphone dans votre chambre de toute façon.) La concentration implique de la pratique; l’état de transe se produit rarement facilement, et aucun moyen unique ne fonctionne pour tout le monde. Une certaine expérimentation est généralement nécessaire. Apparemment, c’est toujours pour moi. En écoutant l’un des enregistrements de Fitton, je ne pouvais pas complètement échapper à l’image de lui dans son bureau à domicile parlant doucement dans son microphone, lisant une publicité pour Spotify, tout aussi seul que tout le monde.

Mais peu importe à qui vous faites confiance pour vous aider à vous libérer de votre conscience, le moment semble maintenant idéal pour prendre au sérieux la pratique. Tracez-vous des limites et dormez comme si votre vie en dépendait. Espérons que ce ne sera pas le cas.

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